La investigación de las células madres

Uno de los temas fundamentales que se discuten, es la pregunta acerca de cuando es que comienza la vida. En otras palabras, ¿Es este blastocito que se encuentra afuera del útero (de cinco días de edad desde que se concibe) un ser viviente, un humano, o una criatura en absoluto? ¿Es un embrión, un pre embrión, u otra cosa completamente? Si definimos al blastocito como a un ser humano, entonces tendría una profunda implicación para la investigación de las células madre.
Alemania presenta una interesante situación, en otro sentido. El Gobierno Alemán prohíbe el uso de células madre alemanas para las investigaciones, pero permite a los investigadores usar las células madre importadas del exterior. Así que investigaciones en células madre no alemanas es un proyecto financiado, mientras que investigaciones en células madre alemanas es un acto criminal.

LA CIENCIA DE LAS CÉLULAS MADRE
El curso natural de reproducción implica la fertilización de un huevo a través de un espermatozoide, haciendo que el huevo se divida y en más o menos cinco días forme una masa de células conocida como blastocito.
Lo especial de estas células es la habilidad de ser divididas y diferenciadas en todo tipo de células que componen el cuerpo humano. Por eso, es que son llamadas “células madre”. Son la madre y la raíz de cualquier otro tipo de célula.

Hoy en día, un blastocito puede ser formado por células maduras. El núcleo de la célula madura es extraído e implantado en un huevo del cual su núcleo fue removido. El blastocito todavía retiene su habilidad de diferenciar, pero las células que luego se desarrollen tendrán el material genético idéntico al de su célula madura original. Este proceso es conocido como clonación.
En teoría, la clonación puede ser usada para reproducir seres humanos. Clonación reproductiva es un problema para la Halajá y temas éticos que van más allá de este artículo. Yo voy a discutir otro tipo de uso de la clonación, que implica el crecimiento de las células en la etapa del blastocito y el uso de las células madre de los blastocitos para propósitos de investigación científica o tratamientos médicos. Este proceso es conocido como clonación terapéutica (más que reproductiva).

Las células madre son críticas para la investigación de enfermedades degenerativas, que se han convertido mucho más frecuentes a la vez que el promedio de esperanza de vida se ha extendido a ocho años dado al avance de la higiene y del cuidado médico. Generalmente, las células que han sido afectadas por enfermedades tales como el Alzeheimer, Parkinson y diabetes, no pueden ser reemplazadas. Una vez que una parte del cerebro muere, nunca podrá ser recuperado ni sustituido, por lo tanto los síntomas pueden ser medidos pero nunca se curarán. O, en el caso de diabetes, las células productoras de insulina en el páncreas que se han muerto o degenerado y no pueden producir la insulina correspondiente, no pueden ser sustituidas. Una persona puede estar tratada con insulina, pero el funcionamiento correcto de las células nunca podrá ser recuperado.
Con las células madre, por otro lado, podría ser posible producir células productoras de insulina e implantarlas en el páncreas de un paciente diabético y por ende, curar su diabetes. Si estas células se produjeran en un blastocito abandonado del paciente no habría ninguna reacción inmunológica. Del mismo modo, órganos enteros podrían ser producidos por las células madre, y por consiguiente no habría necesidad de donaciones de órganos. Si los órganos fueran producidos de un blastocito clonado no habría rechazo, y el paciente tendría un órgano funcional completo por muchos años.

LA FUENTE DE LAS CÉLULAS MADRE
¿Dónde pueden conseguirse estos preciados blastocitos? De hecho, hay millones de muestras en los refrigeradores de los hospitales en todo el mundo. Son los restos de un muy típico tratamiento de fertilización llamado “Fertilización in vitro”.
En un escenario típico, una pareja va a una clínica de fertilización para practicarse la fertilización in vitro, y tendrá unos veinte huevos extraídos para la fertilización. Los huevos son fertilizados en el espermatozoide del esposo y replantados en el útero de la mujer. Sin embargo, veinte huevos no pueden ser implantados en el útero de la mujer. Uno, dos, o como mucho tres huevos por implantación son generalmente el límite. Así que si la primera implantación fue exitosa, y la pareja no quiere tener más hijos, habrá diecisiete huevos fertilizados que no le interesan a la madre.
En los Estados Unidos hay en la actualidad más de un millón de huevos fertilizados no deseados; incluso en Israel hay unos treinta mil de estos huevos almacenados en refrigeradores. ¿Qué se debería hacer con estos huevos?
Los huevos pueden estar almacenados en los refrigeradores hasta la eternidad o pueden ser desechados; pero investigadores pueden usar estos huevos no deseados para la producción de células madre. Esto es actualmente la fuente más frecuente de los blastocitos.
Mientras que los blastocitos pueden en teoría ser creados con el propósito de cosechar células madre, el suministro de huevos no deseados que hay actualmente provee el material necesario para que esto sea innecesario.

ACTITUDES HACIA LAS INVESTIGACIONES DE LAS CÉLULAS MADRE EN EL MUNDO
A pesar de todos los beneficios prometidos de las células madre, hay todavía varios atascos que deben ser superados para poder hacer de la tecnología una realidad médica. Para empezar, la tecnología está muy lejos de ser suficientemente madura para poder permitir este tipo de terapias de las células madre que se prevén. Pero también hay otros temas éticos, religiosos, legales, y más que deben ser resueltos, incluyendo el frente político.
Uno de los temas fundamentales que se discuten, es la pregunta acerca de cuando es que comienza la vida. En otras palabras, ¿Es este blastocito que se encuentra afuera del útero (de cinco días de edad desde que se concibe) un ser viviente, un humano, o una criatura en absoluto? ¿Es un embrión, un pre embrión, u otra cosa completamente? Si definimos al blastocito como a un ser humano, entonces tendría una profunda implicación para la investigación de las células madre.

Ahora, ésta no es una pregunta científica. No hay forma de que la ciencia pueda responder a la pregunta, “¿Desde cuando comienza la vida?” o de decirnos cómo definir si es o no un humano. Ésta es una pregunta para teólogos, filósofos, incluso para legisladores, o quizá para la sociedad como un ente. Judíos observantes de la Torá se inclinan a la Halajá para la respuesta.
Hay una variedad de opiniones que han sido sugeridas para etiquetar cierta etapa como el comienzo de la vida. De hecho, uno puede encontrar una opinión para cualquier etapa en el proceso de la embriogénesis humana para definir el comienzo de la vida: la concepción, la implantación en el útero, catorce días luego de la concepción cuando nuevas células se forman, y así.

Hay éticos seculares que claman que un blastocito es un ser humano. La verdad es que, yo encuentro muy difícil de entender cómo una persona secular mirando la masa de células más pequeña que el punto final de esta oración, con una remota posibilidad de convertirse en algo viviente, pueda decir: “Esto es un ser humano”. Pero el hecho es que algunos sí se sostienen a esta opinión.No hay pregunta acerca de la importancia científica de la investigación de las Células madre. Científicos en todo el mundo han estado de acuerdo que el potencial terapéutico de las células madre es tan grande que cualquier restricción debe ser removida. El enfoque legislativo ha sido muy diferente, particularmente, como veremos, en países en donde la Iglesia Católica ejerce una gran influencia sobre la política pública.

ACTITUDES HACIA LAS CÉLULA MADRE EN OTROS LADOS DEL MUNDO.
Alemania presenta una interesante situación, en otro sentido. El Gobierno Alemán prohíbe el uso de células madre alemanas para las investigaciones, pero permite a los investigadores usar las células madre importadas del exterior. Así que investigaciones en células madre no alemanas es un proyecto financiado, mientras que investigaciones en células madre alemanas es un acto criminal. Uno puede suponer que tan inconsistente legislación tiene sus raíces en la terrible pseudo-ciencia practicada durante el Holocausto.
En varios países Europeos y en Israel, investigaciones en excesos de huevos fertilizados están permitidas. Como en otros países, la investigación reproductora en las células madre no está permitida en Israel, pero la investigación dirigida a proporcionar tratamientos médicos está permitida.

Como mencionamos anteriormente, la Iglesia Católica es uno de los oponentes más vociferantes de la investigación de las células madre. De acuerdo al dogma Católico, una vez que el huevo es fertilizado, más allá de estar o no actualmente en el útero, es considerado un ser humano y su destrucción constituye asesinato. Católicos en el mundo están llevando a cabo batallas legislativas para proscribir dicha investigación, y están teniendo éxito en varios países.

Otras religiones y denominaciones, tienen otras posiciones: La posición Protestante es una mezcla, mientras que el Islam generalmente lo permite, siguiendo una tendencia por parte de los codificadores Islámicos de estar de acuerdo con los puntos de vista Halájicos Judíos en temas de la tecnología moderna. Como mostraremos a continuación, la opinión Judía es que la investigación de las células madre está, de hecho, permitida.

HALAJÁ: ACTITUDES Y HECHOS
Para empezar, vamos a hacer una pequeña introducción sobre la actitud Halájica hacia los desarrollos tecnológicos modernos. Parece haber una tendencia en ciertos segmentos de la comunidad religiosa a adoptar las interpretaciones más estrictas posibles. Quiero tomar como ejemplo esta actitud restringente de “prohibido hasta demostrar lo contrario”.
Baso mi posición en la regla de Tiferet Israel en Masejet Iadaim que no se precisa una justificación para permitir algo que no tenga una prohibición explícita. En otras palabras, lo que está prohibido por Halajá, está prohibido, pero el resto de la experiencia humana está automáticamente permitida. Por ende, si ni el proceso ni el resultado de la nueva tecnología están prohibidos, debería estar permitido. Ahora, debemos adentrarnos en los detalles del tema de las células madre.

“JUGANDO A SER DI-S”
Se ha planteado una objeción en conexión a la investigación de las células madre pero también en general a una gran serie de tecnologías, y es el concepto de “Jugando a ser Di-s”.
Este término no tiene un significado judío, pero ha recibido cierta cantidad de atención por parte de la cultura popular. La esencia del argumento es, de que al tomar células madre que Di-s ha creado para desarrollarse de cierto modo, y transformarlas para que se desarrollen de otra forma, estamos usurpando el poder del Creador y por lo tanto estamos “Jugando a ser Di-s”.
Yo creo que esto es una completa tontería. Después de todo, desde un punto de vista científico, no se crea ningún ser nuevo. El Judaísmo cree que Di-s creó al mundo de la nada, lo que ciertamente no es algo que ningún científico, no importa qué tan talentoso o creativo sea, pueda hacer. La ciencia está por descubrir o revelar aspectos de la naturaleza universal de Di-s que no se ha conocido hasta el momento. Así que una investigación científica de las células madre está utilizando las propiedades que Di-s le ha dotado a estas células para el beneficio de la humanidad. Sólo Di-s puede crear algo de la nada. Este es un poder que no se le ha dotado a ningún ser humano.

De hecho, las revelaciones científicas acerca de la investigación de las células madre y otras áreas pueden servir para aumentar nuestro aprecio del poder de Di-s. En las células madre vemos la tremenda capacidad que fue diseñada por un Planificador y la inscripción en el mismo tejido de la vida. Cualquier observador maduro tendría que concluir que esto constituye una evidencia de la Creación por un Creador.
Así que no debería darse ninguna consideración seria al reclamo de que esta investigación constituye a “jugar con Di-s”. La pregunta más seria se refiere a cómo interferimos con la Naturaleza, y si los beneficios posibles no podrían ser compensados por el riesgo de algún resultado perjudicial que no podemos prever ahora.

Sugeriría que la perspectiva de la Halajá sobre esta pregunta es que tal avance no solo es permitido sino además requerido. Como ejemplo, tomemos la discusión en el Talmud acerca de la práctica de la medicina en general. Bava Kama 85b dice que uno puede ejercer de médico sólo porque está escrito en el versículo (Éxodo 21:19), “Él deberá ser pagado para sanar”. Quizá los Sabios del Talmud sintieron una necesidad de citar a la Biblia para permitir la práctica de la medicina para poder disuadir el tipo de razonamiento mencionado anteriormente.
Después de todo, puede discutirse el hecho de que un médico interfiere con el plan de Di-s de haber causado la enfermedad a una persona. Como pregunta Rashi, “¿Si Di-s hiere, puede el hombre curar?”. A eso, el Talmud responde que sí, que podemos curar. El Shuljan Aruj incluso nos obliga a curar. Mejor dicho, en vez de interferir con el plan de Di-s, la Halajá entiende la práctica de la medicina como un proceso de cooperación y sociedad con Di-s para mejorar Su mundo.

El último versículo de la Torá que cuenta sobre la Creación establece: “Porque en este día (Shabat) Di-s descansó de su Creación, que creó para ser hecha” (Génesis 2:3). Esto significa que Di-s no creó el mundo con la intención de no adherir luego nada nuevo. Más bien, la Creación está “para ser hecha”, para ser continuada por la humanidad. Di-s la puso en nuestras manos para que tomemos la iniciativa, ya sea para proveer refugio o vestimentas o para cualquier otra necesidad o lujo humano.
Los que algunos consideran una “interferencia” con el mundo de Di-s es, en realidad, una oportunidad para nosotros de tomar un rol activo en la cooperación con el Divino plan de Di-s. No podemos caminar ciegos hacia adelante. Tenemos que tener codificadores Halájicos (bien versados en la literatura tradicional así como en la ciencia relevante) involucrados en cada paso del camino

UN ENFOQUE HALÁJICO SOBRE EL TEMA DE LAS CÉLULAS MADRE
Ahora, volviendo al tema del las células madre. Presentaré mis puntos de vista, que están basados en charlas con el Rabino Shalom Elyashiv.
Para empezar, la Halajá ciertamente no comparte la posición Católica acerca de que la vida comience en la concepción. La Halajá ve el comienzo de la vida como una serie de etapas. La vida no es considerada completa hasta el nacimiento. La evidencia más clara sobre esta posición proviene de las leyes de asesinato, si una persona mata a un bebé recién nacido es considerado un asesino y es sujeto al castigo capital, pero si una persona mata algo antes de su nacimiento no es considerado asesino de ninguna manera.

Otra importante etapa en la Halajá toma lugar cuarenta días luego de la concepción. Antes del día cuarenta, el embrión es “meramente agua”, sin embargo luego es considerado un ser humano por ciertas consideraciones. Las distinciones y los desacuerdos en relación a un feto luego de cuarenta días van más allá del alcance de este artículo, pero todas las autoridades Halájicas concurren que es considerado menos que un ser humano completo, porque la vida de la madre precede a la de su feto no nacido.
Otro tema es la diferencia fundamental entre un embrión implantado y uno que está en un tubo de ensayo fuera del útero. El enfoque Católico acepta que no hay diferencia alguna, pero desde la perspectiva Halájica un “embrión en un tubo de ensayo” no tiene el status de un ser humano. Si consideramos que la investigación en las células madre promete la salvación de millones de seres humanos completos, la destrucción de un blastocito debe ser visto como permitido.

OTRO TEMA RELACIONADO ES UN PROCESO CONOCIDO COMO DIAGNÓSTICO GENÉTICO PREIMPLANTACIONAL
En dicho procedimiento, los huevos son extraídos de una mujer y fertilizados por el espermatozoide según la norma del procedimiento de la Fertilización In Vitro, pero los huevos fertilizados, antes de ser devueltos al útero, pueden ser testeados para enfermedades genéticas. Por ejemplo, una pareja con una disposición genética de tener hijos con Tay-Sachs (una enfermedad debilitadora y fatal) deben tener cada huevo testeado para el gen Tay-Sachs. Sólo aquellos que están libres de Tay-Sachs pueden ser implantados.

Otra vez, la posición Católica prohíbe disponer de cualquier huevo que el test de Tay-Sachs haya dado positivo, pero la Halajá considera estos huevos “meramente agua”. No tienen personalidad humana, ni identidad humana, y no hay problema de destruirlos, mientras permiten a la pareja dar a luz a un chico sano.
Un caso parecido que está relacionado con el Diagnóstico Genético Pre-implantacional para una mujer que transporte el gen neurofibromatósico, una mutación genética con un gran número de efectos negativos. Rabí Elyashiv le permitió a esta mujer concebir a través del procedimiento de DGP.
La pauta general esta clara, sin embargo: La Halajá ve el concepto del comienzo de la vida en etapas, y el uso de células desde las primeras etapas para promover la salud y el bienestar de la humanidad o de individuos en particular no está simplemente permitido sino que además es una gran obligación.

Rabino Profesor Avraham Steinberg, MD
Extraído de B´or Hatorá, Revista de Ciencia, Arte y Vida a la luz de la Torá

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